O σύγχρονος άνθρωπος (Ανθρωπος ο σοφός ή Homo sapiens) είναι σήμερα το μόνο είδος ανθρώπου πάνω στη Γη. Ομως στα περίπου 300.000 χρόνια ύπαρξής του, ο Homo sapiens συγκατοίκησε στον πλανήτη με τουλάχιστον άλλα τέσσερα είδη ανθρώπου. Η καθιερωμένη άποψη είναι ότι κυριάρχησε επειδή ήταν καλύτερος κυνηγός, πιο έξυπνος και καλύτερος τεχνίτης. Ωστόσο, μερικά από τα άλλα είδη ανθρώπου ήταν εξίσου προχωρημένα τεχνολογικά, ζούσαν πάνω στη Γη για περισσότερο χρόνο - ένα εκατομμύριο χρόνια - είχαν εγκεφάλους το ίδιο μεγάλους ή και μεγαλύτερους από τον δικό μας. Αν πήγαινε κανείς πίσω στον χρόνο 100.000 χρόνια και έπρεπε να μαντέψει ποιο είδος ανθρώπου θα τα καταφέρει, ένα από τα άλλα είδη, πιθανόν οι Νεάντερταλ, θα συγκέντρωνε τις περισσότερες πιθανότητες.

Νεάντερταλ

Ο Homo sapiens έχει κοινό πρόγονο με τους Νεάντερταλ. Οι Νεάντερταλ ήταν πιο δυνατοί, ο κορμός τους ήταν μυώδης και σαν βαρέλι. Ηταν πολύ ικανοί με τα όπλα και κυνηγούσαν όλα τα μεγάλα θηλαστικά της Εποχής των Παγετώνων Μοιράζονται με τον Homo sapiens ακόμη και ένα γονίδιο, που θεωρείται ότι σχετίζεται με τις απαραίτητες βιολογικές προϋποθέσεις της ομιλίας. Ο πολιτισμός τους εμφάνιζε υψηλά επίπεδα επιτήδευσης: έθαβαν τους νεκρούς τους, φρόντιζαν τους αρρώστους και τους τραυματίες, έβαφαν το σώμα τους με χρωστικές και φορούσαν κοσμήματα φτιαγμένα από κοχύλια, φτερά και κόκαλα.

Οι πρώτοι Homo sapiens που ήρθαν στην Ευρώπη συνάντησαν έναν σχετικά μεγάλο πληθυσμό Νεάντερταλ, που είχαν προσαρμοστεί καλά στο ψυχρό κλίμα της εποχής. Αργότερα, καθώς οι παγετώνες υποχωρούσαν, οι σύγχρονοι άνθρωποι έφυγαν και οι Νεάντερταλ παρέμειναν και ευημέρησαν για ένα διάστημα. Συγκριτικά με τους κοντινότερους συγγενείς μας που ζουν ακόμη, τους μπονόμπος και τους χιμπατζήδες, το είδος μας έχει μικρή γενετική ποικιλία, πράγμα που σημαίνει ότι κάποια στιγμή και ενδεχομένως πολλές φορές, εμφάνισε μεγάλη μείωση του πληθυσμού του και θα μπορούσε να έχει εξαφανιστεί. Αλλά αν οι Homo sapiens δεν ήταν πιο δυνατοί και πιθανώς ούτε πιο έξυπνοι, πώς τελικά επικράτησαν;

[..]